Τα ελαφριά ελικόπτερα Aérospatiale Gazelle AH1 (νυν Airbus) που βρίσκονται σε υπηρεσία με τον βρετανικό στρατό θα έχουν τεχνική υποστήριξη για μία περίοδο ακόμα τριών, με βάση ένα νέο συμβόλαιο που υπογράφτηκε πρόσφατα με την κατασκευάστρια εταιρεία.

(αγγλικό ΜoD)

Το συμβόλαιο φτάνει το ποσό των 15 εκατομμυρίων λιρών στερλινών (17,15 εκατομμύρια ευρώ), το πρόγραμμα συντήρησης θα εξασφαλίσει στα σεβάσμια αυτά ελικόπτερα παράταση ζωής από την Airbus Helicopters UK μέχρι το 2022.

Παρόλο που το συμβόλαιο περιέχει προαίρεση τριετούς επέκτασης, με τον τρόπο αυτό θα μπορούσε να ανοίξει ο δρόμος για την πρόωρη απόσυρση του τύπου νωρίτερα αντί για το 2025 που ήταν ηπροβλεπόμενη ημερομηνία.

Ήδη από τις αρχές του έτους, ανώτερος εκπρόσωπος από την Διακλαδική Διοίκηση Ελικοπτέρων του Ηνωμένου Βασιλείου αποκάλυψε ότι άρχισαν πρόωρες εργασίες για την εύρεση αντικαταστάτη για το στόλο των 22 ελικοπτέρων του τύπου που βρίσκονται σε υπηρεσία και άφησε να εννοηθεί ότι η διαδικασία αυτή θα μπορούσε να επιταχυνθεί.

(αγγλικό ΜoD)

Το συμβόλαιο δόθηκε στην Airbus χωρίς διαδικασία διαγωνισμού στην βάση της λογικής ότι επρόκειτο για τον κατασεκυαστή του ελικοπτέρου, κι η υποστήριξη του μπορούσε να πραγματοποιηθεί μόνο από την εταιρεία Airbus Helicopters UK.

Τα ελικόπτερα Gazelle βρίσκονται σε υπηρεσία με το Αεροπορικό Σώμα (Αεροπορία Στρατού) του βρετανικού στρατό σε ρόλο αναγνώρισης και συνδέσμου. Ελικόπτερα του ίδιου τύπου είχαν πουληθεί σε πάρα πολλές χώρες από την αρχικά γαλλική εταιρεία, μεταξύ των χρηστών ήταν η Εθνική Φρουρά της Κύπρου σε αντιαρματικό ρόλο.